¿Perros que detectan la malaria?

¿Perros que detectan la malaria?
| Foto: ISTOCK

Con su agudo sentido del olfato, los perros pueden ubicar bombas y drogas, y una nueva investigación sugiere que también pueden detectar la malaria en las personas.

Si más estudios lo confirman, los caninos podrían algún día usarse para ayudar a detectar la malaria pronto, cuando el tratamiento tiene la mayor efectividad.

El estudio incluyó a dos perros (un labrador retriever y un labrador golden retriever) que se entrenaron para detectar la enfermedad por su olor. Desde entonces, se añadió al equipo un tercer perro, una Springer Spaniel llamada Freya.

Los perros olieron calcetines de nailon que usaron 30 niños infectados con parásitos de la malaria, y 145 niños no infectados. Los niños, de 5 a 14 años de edad, eran de la región alta del río Gambia, en África occidental.

Los perros identificaron correctamente a un 70% de los niños con malaria y a un 90% de los niños no infectados, según el estudio, presentado el lunes en la reunión anual de la Sociedad Americana de Medicina Tropical e Higiene (American Society of Tropical Medicine and Hygiene), en Nueva Orleáns.

"Aunque nuestros hallazgos están en una etapa inicial, en principio hemos mostrado que los perros se pueden entrenar para detectar a las personas infectadas con malaria por su olor con un grado creíble de precisión", aseguró el investigador principal, Steve Lindsay, profesor en el departamento de biociencias de la Universidad de Durham, en Reino Unido.

"Esto podría ofrecer una forma no invasiva de evaluar la enfermedad en los puertos de entrada, de manera similar a cómo los perros rastreadores se usan rutinariamente para detectar las frutas y verduras o las drogas en los aeropuertos", explicó Lindsay en un comunicado de prensa de la universidad.

"Esto podría ayudar a prevenir la propagación de la malaria a países que se han declarado libres de malaria, y también garantizar que las personas (muchas de las cuales quizá no sean conscientes de que están infectadas con el parásito de la malaria) reciban el tratamiento con medicamentos antimaláricos que merecen", dijo Lindsay.

En 2016, en todo el mundo hubo 216 millones de casos de malaria, un aumento de 5 millones respecto al año anterior. Hubo unas 445,000 muertes por malaria en 2016, según la Organización Mundial de la Salud.

James Logan, coautor del estudio, añadió que "nuestro progreso en el control de la malaria se ha estancado durante años, de forma que necesitamos desesperadamente nuevas herramientas innovadoras para ayudar en la lucha contra la malaria". Logan es director del departamento de control de las enfermedades de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres.

"Nuestros resultados muestran que los perros rastreadores podrían ser una forma seria de realizar diagnósticos de las personas que no muestran ningún síntoma, pero que siguen siendo infecciosas, más rápida y fácilmente", dijo Logan.

Las investigaciones presentadas en reuniones se deben considerar preliminares hasta que se publiquen en una revista revisada por profesionales.

Más información

La Organización Mundial de la Salud ofrece más información sobre la malaria.

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