Cómo afecta el coronavirus al sistema nervioso

Cómo afecta el coronavirus al sistema nervioso
Se sospecha que el nuevo coronavirus podría infiltrar y afectar al cerebro y al sistema nervioso central. | Foto: ISTOCK

Los accidentes cerebrovasculares (ACV), las alteraciones de la conciencia y otros problemas neurológicos son relativamente comunes en los casos más graves del nuevo coronavirus (COVID-19), según encontró un nuevo estudio chino.

Un grupo de médicos observó 214 casos de enfermedad grave por coronavirus tratados en la ciudad de Wuhan durante la fase temprana de la pandemia global, y reportaron que un 36.4% de los pacientes mostraron síntomas neurológicos. El equipo señaló que a veces, estos síntomas aparecieron ante la ausencia relativa de señales "típicas" del COVID-19 (como fiebre, tos o diarrea).

"En esos casos, los médicos deben considerar la infección con COVID-19 como una causa potencial del problema, para evitar retrasos en el diagnóstico o un diagnóstico erróneo", planteó el doctor Bo Hu, neurólogo del Hospital Unión de Wuhan. El equipo de Hu publicó sus hallazgos en JAMA Neurology.

La sospecha de que el nuevo coronavirus podría infiltrar y afectar al cerebro y al sistema nervioso central no es nueva. El mes pasado, surgieron varios reportes mostrando que una señal clave de la infección era la pérdida del sentido del olfato, lo que apunta a que al virus afecta de alguna forma a las vías nerviosas.

En el nuevo informe, el equipo de Hu monitorizó los resultados de más de 200 personas tratadas en tres hospitales de Wuhan, el epicentro de la pandemia de COVID-19. Todos los pacientes (con una edad promedio de 53 años) tenían una enfermedad suficientemente grave como para ameritar la hospitalización, y fueron tratados entre el 16 de enero y el 19 de febrero.

Al observar en específico los síntomas que afectaban al cerebro o al sistema nervioso central, el equipo encontró que esos problemas se hicieron más comunes a medida que la gravedad de la enfermedad aumentaba. Y, en algunos casos, los síntomas típicos de la COVID-19 estaban ausentes.

"Algunos pacientes sin señales típicas de COVID-19 llegaron al hospital solo con la manifestación neurológica como su síntoma de presentación. En algunos casos, esos problemas podrían ser potencialmente letales", reportó el grupo de HU. Entre los pacientes estudiados, hubo al menos seis casos de ACV o hemorragia cerebral.

No está claro si la infección con el coronavirus provocó los ACV de forma directa o no, pero ante el COVID-19 grave, un "deterioro clínico o empeoramiento rápidos podrían asociarse con un evento neurológico como un ACV, lo que podría contribuir a su alta tasa de mortalidad", señalaron los investigadores.

Otras señales

También hubo otros problemas neurológicos. Muchos pacientes llegaron al hospital desorientados, confusos, mareados, con dolores de cabeza o incluso con convulsiones, según detallaron los expertos. También se observaron alteraciones en el gusto o el olfato.

Los pacientes mayores, muchos de los cuales tenían otras enfermedades crónicas subyacentes, tenían el riesgo más alto de problemas neurológicos vinculados con el COVID-19. El doctor Rafael Ortiz, jefe de cirugía neuroendovascular de la Región Occidental de Northwell Health en la ciudad de Nueva York y en Westchester, Nueva York, tras leer el informe dijo: "estos hallazgos podrían relacionarse con una implicación directa del virus en el cerebro, el tronco encefálico y los nervios periféricos. Otros síntomas podrían deberse al estrés que la enfermedad en sí supone para el cuerpo".

Los investigadores chinos y Ortiz se mostraron de acuerdo en que este estudio temprano quizá no sea la última palabra sobre cómo el nuevo coronavirus afecta al cerebro. "Se amerita un estudio observacional prospectivo con un número más grande de pacientes, que incluya más neuroimágenes y otras pruebas diagnósticas específicas para obtener evidencias más concluyentes", concluyó Ortiz.

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