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La ciencia ficción se convierte en realidad médica

Algún día, una persona promedio quizá pueda usar un dispositivo médico para el hogar inspirado en Star Trek para diagnosticar una docena de enfermedades distintas y evaluar cinco signos vitales importantes, sin la necesidad de sacar sangre o visitar el consultorio del médico.

Unos ingenieros desarrollaron el dispositivo DxtER como parte de una competencia para crear una versión contemporánea del "tricorder" que el Dr. Leonard "Bones" McCoy pasaba por encima de los pacientes en la nave Enterprise para diagnosticar las enfermedades.

El DxtER combina una variedad de sensores distintos con un software diagnóstico inteligente en un paquete que pesa menos de 5 libras (unos 2.3 kilos), dijo el experto en diseño de tecnología Philip Charron, miembro del equipo que creó el dispositivo.

Una persona que use el DxtER en casa puede evaluar la anemia, las infecciones del tracto urinario, la diabetes, la fibrilación auricular (un latido cardiaco irregular), la apnea del sueño, la EPOC (enfermedad pulmonar obstructiva crónica), la neumonía, la infección de oído, la tos ferina, la hipertensión, la mononucleosis y un conteo elevado de los glóbulos blancos, señaló Charron.

"Un consumidor regular puede sentarse con nuestro dispositivo, responder algunas preguntas, y obtener un diagnóstico", aseguró Charron.

Signos vitales

El DxtER también puede monitorizar cinco signos vitales de forma continua: la presión arterial, la frecuencia cardiaca, la temperatura corporal, la tasa respiratoria y los niveles de oxígeno en la sangre.

Todos los sensores son no invasivos. No hay que sacar sangre ni insertar nada en el cuerpo, explicó.

Charron dijo que su grupo, Final Frontier Medical Devices, recibió en abril un premio de 2.6 millones de dólares por desarrollar el DxtER y demostrar una tasa de precisión de más de un 70 por ciento.

Final Frontier presentará el DxtER esta semana en la reunión anual de la Asociación Americana de Química Clínica (American Association for Clinical Chemistry, AACC), en San Diego. Los hallazgos presentados en reuniones generalmente se consideran preliminares hasta que se publiquen en una revista revisada por profesionales.

"Ahora depende de los profesionales de la comunidad científica el hecho de ver si funciona como debería", dijo el presidente de la AACC, Michael Bennett, director del Laboratorio Metabólico Palmieri en el Hospital Pediátrico de Filadelfia.

Charron señaló que el DxtER combina:

  • Un sensor para el pecho que monitoriza la frecuencia cardiaca, la respiración y la temperatura.
  • Un sensor para la muñeca y la mano que revisa la presión arterial, los niveles de azúcar en la sangre, la hemoglobina, los conteos de glóbulos blancos y los niveles de oxígeno en la sangre.
  • Un estetoscopio digital que escucha los sonidos de la respiración.
  • Un espirómetro, que es un dispositivo para medir la capacidad de aire en los pulmones cuando las personas respiran en la máquina.

Todos esos dispositivos interactúan con un software diagnóstico que funciona en una tableta, anotó Charron.

"Se aplican algunos de esos dispositivos en el cuerpo, y luego se contestan preguntas en la tableta sobre los síntomas, como se haría en el consultorio del médico", dijo Charron.

Una misión de cinco años

El concurso, llamado Qualcomm Tricorder XPRIZE, comenzó en 2012 con la participación de 300 equipos distintos de ingeniería.

"En realidad era una misión de cinco años, igual que en Star Trek", dijo Charron.

El equipo de Final Frontier invirtió más o menos medio millón de dólares de su propio dinero para la empresa, que conllevó hasta 24,000 horas de esfuerzo combinado, según Charron.

El equipo evaluó su software diagnóstico con un conjunto aprobado de expedientes de pacientes anónimos, para ver si podía diagnosticar las enfermedades con precisión cuando se le proveían los signos vitales y las mediciones químicas corporales adecuadas, explicó Charron.

En el concurso, los investigadores entregaron el dispositivo a pacientes con afecciones médicas diagnosticadas. Los pacientes tenían que poder usar el dispositivo ellos mismos, sin ayuda, para diagnosticar de forma precisa sus enfermedades específicas.

La meta era desarrollar un kit de atención de la salud para el hogar que pueda ayudar a las familias a determinar unas enfermedades básicas, previniendo visitas innecesarias a la sala de emergencias o al consultorio del médico, dijo Bennett.

Con ese fin, se creó para que sea asequible. El DxtER costaría entre 200 y 400 dólares al detalle, dijo Charron, aunque quizá las aseguradoras contribuyan para abaratar el costo incluso más si el dispositivo consigue la precisión suficiente como para reducir las visitas al hospital o al médico.

Además de atención de la salud en el hogar, el DxtER podría también ofrecer un importante beneficio al ayudar en desastres, en campamentos de refugiados, como parte de la medicina militar, e incluso como medio de diagnosticar los problemas de salud durante viajes espaciales, sugirió Charron.

Ensayos clínicos

Ahora, el DxtER pasará a ensayos clínicos. La precisión del dispositivo se evaluará en comparación con equipamientos comprobados que se usan actualmente en hospitales, y los resultados ayudarán a los investigadores a refinar el software de diagnóstico, dijo Charron.

James Nichols, director médico de química clínica en la Facultad de Medicina de la Universidad de Vanderbilt, dijo que "igual que con cualquier dispositivo nuevo, debemos ver cuál es el rendimiento. Queremos que sea reproducible y preciso, y que se compare bien en relación con las pruebas tradicionales conocidas. Cuando veamos qué tan bien rinde en manos de los legos, sabremos un poco más sobre lo que todavía hay que resolver en el dispositivo".

Nichols añadió que, como parte del desarrollo, los ingenieros también deberán tomar en cuenta la forma en que los datos recogidos por el DxtER se subirán y se compartirán con el médico de cabecera de la persona.

"Los datos no son muy útiles en el dispositivo en sí", planteó Nichols. "Hay que conectarlos con el expediente médico de la persona".

Más información

Para más información sobre las ventajas y las desventajas de los dispositivos de atención de la salud para casa, visite la Academia Nacional de Ciencias.

Artículo por HealthDay, traducido por HolaDoctor.com

 

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