Cuáles son los usos del laurel

Cuáles son los usos del laurel
Es apreciado por sus hojas aromáticas, que son utilizadas con fines medicinales y gastronómicos. | Foto: GETTY IMAGES

¿Qué es el laurel?

El laurel (Laurus nobilis) es un árbol o arbusto, ramificado desde la base, que suelen medir hasta 10 metros de altura. Tiene hojas alternas, lanceoladas de 4 a 10 centímetros (cm.) que no las pierde en invierno, perennes.

Es apreciado por sus hojas aromáticas que son utilizadas en la cocina mundial, como aromatizante para la industria, como medicina herbal y en fitoterapia.

Otros nombres:

  • Español: Laurel, hoja de laurel, laurel comestible.
  • En portugués: louro.
  • En italiano: foglia di alloro, Alloro, Lauro.
  • En francés: feuille de laurier.
  • En inglés: Bay, Grecian Laurel, Green Bay, sweet bay, true bay, bay laurel, Turkish laurel, Roman laurel, sweet laurel or true laurel.

Importante

NO confundir el Laurel comestible Laurus nobilis, con el llamado Laurel de jardín, Adelfa, Laurel de flor, Laurel rosa, Nerium oleander, porque sus hojas son extremadamente venenosas incluso en pequeñas cantidades.

En medicina natural

Tradicionalmente la hoja de laurel ha sido utilizada para facilitar la digestión, como expectorante para ayudar a promover la expulsión de las secreciones bronquiales, y como espasmolítico para aliviar los espasmos o convulsiones. Sus frutos también han sido aprovechados, mientras que el aceite esencial se ha utilizado externamente para el reumatismo y en vendajes para la caspa.

Para qué se usa

El uso terapéutico tradicional más frecuente de las hojas del laurel ha sido el de aliviar los síntomas de la indigestión por su efecto tónico gástrico, colagogo (que ayuda a segregar bilis), y espasmolítico, contra los espasmos gastrointestinales.

También actúan como un sedante suave, diaforético (que provoca sudor), antifúngico (que actúa contra los hongos) y antiséptico. Además, existen registros sobre el uso de la infusión o decocción de hojas de laurel para hacer gárgaras contra el dolor de garganta por su poder antiséptico.

El aceite extraído de las hojas frescas se ha usado tópicamente como pediculicida y rubefaciente, aumentando el flujo sanguíneo de la piel y aliviando los dolores reumáticos.

El fruto, que consiste bayas negras de 1 cm. de diámetro, se ha utilizado tradicionalmente en afecciones vaginales por su efecto emenagogo y antileucorreico (que actúa sobre el flujo vaginal).

Muchos de sus usos tradicionales se han probado en laboratorio con resultados positivos, surgiendo, además, otros posibles usos debido al registro y clasificación de sus componentes químicos.

Antioxidante

Los compuestos fenólicos, como los tocoferoles y flavonoides, son antioxidantes naturales y estos se encuentran en la planta de laurel. Lo que sugiere que seguirá habiendo estudios que validen nuevos usos en este aspecto.

Antimicrobiana

Fundados en el uso tradicional como antifúngico y antiséptico, en las ultimas décadas se han realizado numerosos estudios que prueba la actividad antimicrobiana de los extractos del laurel. Los resultados de estos estudios mostraron efectos positivos contra bacterias patógenas Gram positivas, Gram negativas y contra algunos patógenos comunes alimentarios.

El potencial inhibitorio de la hoja de laurel y sus extractos se ha demostrado tanto en bacterias como en hongos por su posible uso como antifúngico natural para alimentos. Se han estudiado la respuesta del aceite esencial frente a 17 hongos diferentes, midiendo también la respuesta frente a los hongos de algunos frutos.

Otras acciones posibles se pusieron a prueba con resultados farmacológicos favorables como la acción analgésicas, antiinflamatorias y anticonvulsivas del aceite esencial, o la acción de protección gástrica de los extractos de sus frutos.

Todo demuestra que la planta de laurel será estudiada ampliamente en un futuro cercano tanto por su posible uso en medicina como en agricultura natural.

Cómo se usa

Ha sido utilizada tradicionalmente en infusiones, decocciones, extractos de aceites, maceración, y en polvo, entre otras.

No existen estudios clínicos suficientes para evaluar la toxicidad del laurel como medicamento, pero pese a ello hemos encontrado en algunos textos dosis recomendadas donde aconsejan el uso de cuatro hojas en infusión 2 o 3 veces al día, y tópicamente una decocción de una cantidad de 6 hojas para ser empleada como compresas o en gargarismo.

Preocupación sobre su uso

No existen estudios rigurosos sobre la toxicidad de la hoja de laurel y sus extractos para fines medicinales, aunque si sobre su uso alimenticio.

Según los estudios in vitro los alcaloides que posee el laurel pueden resultar tóxicos para el sistema nervioso si se consumen en grandes cantidades.

El mayor riesgo al momento de consumir hojas de laurel esta en la posibilidad de confundir el laurel con el llamado laurel de jardín o laurel cerezo que es altamente toxico.

Uso contraindicado

El uso de aceite esenciales y en menor medida extractos acuosos de las hojas de laurel pueden provocar dermatitis de contacto e irritación de las mucosas gástricas.

Fuentes consultadas:

Botanical Safety Handbook, Ed. Zoë Gardner, Michael McGuffin ISBN: 978-1-4665-1695-3.

Edible Medicinal and Non-Medicinal Plants, T.K. Lim.

Indian Medicinal Plants, C.P. Khare. ISBN: 978-0-387-70637-5.

Leafy Medicinal Herbs, Dawn C.P. Ambrose, ICAR, ISBN: 978 1 78064 559 9.

The international plant names index (IPNI).

The Plant List.

Tropicos.org.

U.S. Food and Drug Administration (FDA)

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