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Tos

Por A.D.A.M. -

Definición

La tos es una forma importante de mantener la garganta y las vías respiratorias despejadas. Sin embargo, demasiada tos puede significar que usted tiene una enfermedad o un trastorno.

Toser

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Algunas toses son secas, mientras que otras se consideran productivas. Una tos productiva es aquella en la que se arroja moco, también llamado flema o esputo.

La tos puede ser aguda o crónica:

  • La tos aguda generalmente comienza de manera repentina y a menudo se debe a un resfriado, una gripe o una infección sinusal. Por lo general, desaparece después tres semanas.
  • La tos subaguda dura de 3 a 8 semanas.
  • La tos crónica dura más de 8 semanas.

Causas

Las infecciones recientes de las vías respiratorias, tales como el resfriado común y la gripe, pueden causar tos. Otras causas comunes abarcan:

  • Inhibidores de la ECA (IECA, medicamentos utilizados para controlar la presión arterial).
  • Rinosinusitis alérgica (inflamación de la nariz o los senos paranasales).
  • Asma.
  • Enfermedad pulmonar obstructiva crónica (enfisema o bronquitis crónica).
  • Consumo de cigarrillo.
  • Tabaquismo pasivo.
  • Enfermedad por reflujo gastroesofágico (ERGE).
  • Enfermedad pulmonar como bronquiectasia, enfermedad pulmonar intersticial o tumores.
  • Infecciones pulmonares como neumonía o bronquitis aguda.
  • Sinusitis que lleva a un goteo retronasal.

Si un niño presenta tos perruna, ver crup.

Cuidados en el hogar

Aunque la tos puede ser un síntoma problemático, generalmente es la forma de curación del cuerpo. A continuación se presentan algunos consejos para ayudar a aliviar la tos:

  • Si tiene tos seca con cosquilleo, ensaye con pastillas para la tos o caramelos duros, pero NUNCA se los dé a un niño menor de tres años porque pueden provocar ahogamiento.
  • Utilice un vaporizador o tome una ducha de vapor. Ambas cosas incrementan la humedad en el aire y pueden ayudar a aliviar una garganta seca.
  • Tome muchos líquidos, ya que estos ayudan a diluir el moco en la garganta y facilitan la expectoración.

NOTA: expertos médicos han desaconsejado el uso de medicamentos para la tos y los resfriados en niños menores de 6 años. Hable con el médico antes de que su hijo tome cualquier tipo de antitusígeno de venta libre, incluso si éste viene etiquetado para los niños. Estos medicamentos probablemente no van a funcionar con los niños y pueden tener efectos secundarios graves.

Los medicamentos que pueden adquirirse sin receta médica incluyen:

  • Guayafenesina que ayuda a disolver el moco. Beba grandes cantidades de líquido con este medicamento.
  • Descongestionantes que ayudan a resolver la rinorrea y aliviar el goteo retronasal. Sin embargo, NO le suministre estos medicamentos a niños menores de seis años, a menos que el médico lo haya indicado específicamente. Usted debe consultar con el médico antes de tomar descongestionantes si tiene hipertensión arterial.

Para las infecciones virales, como los resfriados o la gripe, no espere que el médico le recete antibióticos, ya que éstos no surten efecto con los virus ni tampoco ayudan a aliviar la tos a causa de las alergias.

Cuándo contactar a un profesional médico

Llame al número local de emergencias (como el 911 en los Estados Unidos) si presenta:

  • Respiración entrecortada o dificultad respiratoria.
  • Ronchas o hinchazón de la cara o garganta con dificultad para tragar.

Llame al médico inmediatamente si tiene:

  • Antecedentes de cardiopatía, hinchazón en las piernas o una tos que empeora al acostarse (puede ser signo de una insuficiencia cardíaca congestiva).
  • Exposición a alguien con tuberculosis.
  • Tos en un bebé menor de tres meses.
  • Tos que dura más de 10 a 14 días.
  • Fiebre (puede indicar una infección bacteriana que requiere antibióticos).
  • Un sonido chillón (llamado estridor) al inhalar.
  • Expectoración con sangre.
  • Una flema espesa, maloliente, verde amarillenta (puede ser una infección bacteriana).
  • Pérdida de peso involuntaria y sudores fríos (podría indicar tuberculosis).
  • Una tos violenta que comienza de forma repentina.

Lo que se puede esperar en el consultorio médico

En una emergencia, a usted primero lo tratarán para estabilizar su estado. Una vez logrado este objetivo, el médico le hará preguntas acerca de la tos, entre ellas:

  • ¿Está expectorando sangre? (¿Cuánto? ¿Con qué frecuencia?)
  • ¿Produce moco/esputo al toser? ¿Cuál es la apariencia del esputo? ¿Es espeso y difícil de expectorar? ¿Cuánto esputo produce al día?
  • ¿La tos es fuerte? ¿Es seca?
  • ¿Suena la tos como los chillidos de una foca?
  • ¿Cuál es el patrón de la tos? ¿Comenzó de repente? ¿Se ha incrementado recientemente? ¿Es peor en la noche? ¿Es peor al levantarse por la mañana?
  • ¿Cuánto ha durado?
  • ¿Empeora al acostarse de lado?
  • ¿Tiene ataques repentinos de tos con náuseas y vómitos?
  • ¿Qué otros síntomas tiene?

El médico hará una evaluación de los oídos, la nariz, la garganta y el tórax.

Los exámenes que pueden realizarse abarcan:

Prevención

  • No fume y evite el tabaquismo pasivo.
  • Si usted tiene alergias estacionales, como fiebre del heno, permanezca en lugares bajo techo durante esos días o estaciones cuando los alergenos de transmisión aérea están más activos y, de ser posible, mantenga las ventanas cerradas y use el aire acondicionado. Asimismo, evite los ventiladores que aspiran aire desde los espacios exteriores. Lave y cambie las ropas después de permanecer en áreas al aire libre.
  • Si tiene alergias todo el año, cubra las almohadas y el colchón con sábanas que protejan contra los ácaros del polvo, utilice un purificador de aire y evite el contacto con mascotas y otros desencadenantes.

Referencias

Chang AB, Glomb WB. Guidelines for evaluating chronic cough in pediatrics: ACCP evidence-based clinical practice guidelines. Chest. 2006;129(1 Suppl):260S-283S.

Chung KF, Widdicombe JG. Cough. In: Mason RJ, Broaddus VC, Martin TR, et al, eds. Murray and Nadel's Textbook of Respiratory Medicine. 5th ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2010:chap 29.

Irwin RS, Baumann MH, Bolser DC, et al. Diagnosis and management of cough executive summary: ACCP evidence-based clinical practice guidelines. Chest. 2006;129(1 Suppl):1S-23S.

 

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