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Pesticidas y riesgo de autismo en los niños

Los niños que se exponen a pesticidas comunes, ya sea en el útero o en el primer año de vida, podrían tener más probabilidades de desarrollar autismo, según un nuevo estudio.

Aunque los investigadores enfatizaron que es prematuro decir que la exposición a los pesticidas en realidad provoca autismo, apuntaron que no es la primera investigación en dar la alarma sobre los peligros que los pesticidas podrían conllevar para el desarrollo del cerebro.

Aun así, una psiquiatra infantil que escribió un editorial publicado junto con el informe anotó que se necesita mucha más investigación para averiguar exactamente qué está sucediendo.

Cómo se hizo la investigación

En el estudio, científicos de la Universidad de California, en Los Ángeles (UCLA) monitorizaron la exposición a 11 pesticidas comunes en una región agrícola de California entre casi 3,000 niños con autismo nacidos entre 1998 y 2010.

Esos niños se compararon con más de 35,000 residentes de California que nacieron en el mismo periodo, pero que no tenían autismo.

Todas las sustancias que los científicos monitorizaron se habían vinculado antes con cierto grado de riesgo de toxicidad cerebral, indicó el equipo dirigido por la Dra. Ondine von Ehrenstein, profesora asociada en los departamentos de ciencias de la salud comunitaria y epidemiología de la UCLA.

El resultado: las mujeres que vivían en un radio de 2,000 metros (alrededor de 1.2 millas) de un área muy fumigada durante el embarazo presentaban entre un 10 y un 16 por ciento más probabilidades de tener hijos diagnosticados con autismo. El riesgo aumentó más, hasta alrededor de un 30 por ciento, en los casos en que el niño tenía un autismo grave (con discapacidad intelectual). La exposición a los pesticidas en el primer año de vida incrementó el aumento en el riesgo a hasta un 50 por ciento.

Los hallazgos aparecen en la edición del 20 de marzo de la revista BMJ.

Amanda Bakian, coautora de un editorial y profesora asistente en la división de psiquiatría infantil y adolescente de la Universidad de Utah, anotó que el estudio tuvo algunas limitaciones.

"Este trabajo observó el impacto de la exposición a los pesticidas en un radio de 2,000 metros del hogar de una persona", dijo. "Y los investigadores confinaron su análisis de manera exclusiva a la exposición al aire de exteriores (no al aire que dentro de las viviendas) en un área altamente agrícola en la región del 'granero' de California. Así que quizá no podamos generalizar los hallazgos para aplicar a otros ámbitos o ambientes", explicó Bakian.

"Y otra cosa importante es que aunque este estudio corrobora y amplía trabajos anteriores, también sugiere que no todos los niños que se exponen a los mismos pesticidas desarrollarán autismo", añadió.

"La exposición a los pesticidas en sí misma no es toda la historia. Claramente hay otros factores que hacen que algunos niños sean más vulnerables a esta exposición que otros", apuntó Bakian. "Y todavía no sabemos cuáles son".

¿Cómo limitar la exposición a pesticidas?

En cuanto a lo que los padres preocupados o las madres embarazadas pueden hacer para limitar un riesgo potencial de este tipo, Bakian reconoció que la situación es "difícil".

Por una parte, dijo que aunque algunos de los pesticidas estudiados se han dejado de usar desde la realización del estudio, eliminar por completo la exposición a todos los pesticidas podría ser una imposibilidad práctica.

"Pero a nivel más amplio, la pregunta es cómo podemos reducir el impacto de esta exposición", planteó Bakian. "¿Cómo aplicamos estas sustancias de una manera que no tengan efectos con un alcance tan amplio? Hay que hacer muchos más trabajos para averiguarlo".

La Sociedad Americana del Autismo (Autism Society of America) alabó la investigación.

"Estos tipos de estudios son muy importantes para ayudarnos a comprender los mecanismos subyacentes que podrían conducir a los trastornos del espectro autista", señaló Scott Badesch, director ejecutivo y director general de la Sociedad Americana del Autismo.

"También animamos a que se realicen más investigaciones como ésta, que podrían conducir a medidas de salud pública y a intervenciones para los individuos y las familias", añadió.

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