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Alzheimer: la tasa de mortalidad se duplica cada año

 El Alzheimer acaba con la vida de casi el doble de estadounidenses cada año ahora,  en comparación con 15 años, según un nuevo informe de la Asociación de Alzheimer (Alzheimer's Association).

El Alzheimer es la única enfermedad, entre las 10 causas de muerte principales,  para la cual no existe la prevención, no hay ningún modo de ralentizar la progresión y no hay cura.

"Muchas personas creerán que es porque estamos viviendo más tiempo. Y hay algo de cierto en eso. Pero también se da por sentado que simplemente debemos esperar tener Alzheimer cuando envejecemos. Y eso no es verdad".

"La mayoría de las personas no acaban teniendo Alzheimer, aunque vivan más de 80 o 90 años. No es algo normal. No es algo que debamos aceptar. Sin duda tenemos que hacer algo al respecto",  dijo Keith Fargo, director de programas científicos de la Asociación de Alzheimer.

El 10% vive con Alzheimer en EE. UU.

El informe también encontró que más de 5 millones de personas mayores estadounidenses de a partir de 65 años viven ahora con esta enfermedad que acaba con la memoria.

Eso representa aproximadamente el 10 por ciento de todas las personas mayores del país, y se prevé que esa cifra aumente hasta casi 14 millones en 2050. De hecho, se anticipa que casi medio millón de personas con una edad avanzada desarrollen esta enfermedad solo en 2017.

Otros 200,000 estadounidenses menores de 65 años también tienen se enfrentan a esta enfermedad.

A estas cifras alarmantes se le suma que  la atención y el cuidado del Alzheimer cuesta 259 mil millones de dólares al año. Se anticipa que esa cifra llegue a 1.1 billones de dólares en 2050, estimó el informe.

¿Por qué hay más enfermos de Alzheimer?

El Dr. Anton Porsteinsson, director del Programa de Atención, Investigación y Educación del Alzheimer en la Facultad de Medicina de la Universidad de Rochester, Nueva York, dijo que el aumento de las cifras probablemente refleje una serie de distintos factores que entran en juego.

"En parte, esto se debe al aumento de la cantidad de personas con una edad avanzada, en parte se debe al éxito en el tratamiento de otras causas principales de muerte, y en parte también se debe a la toma de conciencia de que el Alzheimer es una enfermedad letal", dijo Porsteinsson.

 El Alzheimer es ahora la quinta causa principal de mortalidad entre las personas mayores; la sexta causa principal de muerte para todos los estadounidenses, y la única enfermedad entre las 10 causas de muerte principales para la que no existe la prevención, no hay ningún modo de ralentizar la progresión y no hay cura.

Preocupa también la experiencia "especialmente dura" que sufren los cuidadores de las personas con Alzheimer cuando atienden las necesidades de sus seres queridos a medida que el  deterioro mental y físico  aumenta y se hace más general.

Durante el  2016, más de 15 millones de cuidadores de Alzheimer dedicaron más de 18 mil millones de horas de su vida a cuidar a enfermos  sin recibir ninguna paga. Esa atención fue valorada en 230 mil millones de dólares.

Esos cuidadores sufren las consecuencias en su propia salud: Más de un tercio (el 35%) reportó que su salud empeoró desde que asumieron la responsabilidad como cuidadores, comparado con un  19%  que cuidó a  personas mayores sin demencia. Los cuidadores de personas con demencia también sufren de depresión y ansiedad con mayor frecuencia, según demuestra el informe.

En busca del diagnóstico temprano

Aun así, el informe no fue completamente desalentador, y detectó que se están haciendo unos esfuerzos cada vez mayores para identificar los signos característicos del desarrollo de la enfermedad.

El objetivo es centrarse en las señales neurológicas (incluyendo los cambios en el tamaño del cerebro, en el contenido del líquido cefalorraquídeo, y/o el crecimiento de las placas nerviosas en el cerebro) que podrían permitir la detección rápida del Alzheimer presintomático.

"Es una ventana al futuro", dijo Fargo. "Si se pregunta a dónde se dirige la investigación del Alzheimer, es allí".

"Creemos que en los próximos años tendremos pruebas que se podrán hacer en el consultorio del médico y que le permitirán saber su riesgo de Alzheimer", indicó. Y eso, sugirió, podría abrir la puerta a la prevención.

Ante la  ausencia de tratamientos efectivos o de una cura, un diagnóstico temprano sería una bendición para la investigación y daría a los pacientes la ventaja de planificar para el futuro, dicen los investigadores.

Sin embargo, Porsteinsson dijo que el estudio de estas señales características, conocidas como biomarcadores,  que podrían ayudar a la detección temprana, tampoco tienen un futuro muy claro.   Los biomarcadores son particularmente importantes para la investigación y el desarrollo de los posibles tratamientos futuros. 

"Los biomarcadores son caros", indicó Porsteinsson. Y agregó que no se sabe realmente hasta qué punto un hallazgo positivo o negativo podría cambiar el enfoque de la atención médica de los enfermos de Alzheimer.

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