Temor porque los mayores se sientan prescindibles durante la pandemia

Temor porque los mayores se sientan prescindibles durante la pandemia

Desde inicios de la pandemia del coronavirus, ha estado claro que los adultos mayores son particularmente vulnerables a una enfermedad grave.

Ahora, a los expertos les preocupa que los estadounidenses mayores estén siendo víctimas de la discriminación contra los ancianos (o viejismo), y que se estén sintiendo "prescindibles" en medio de la crisis.

En la pandemia, se han visto "historias de terror" en todo el mundo respecto a los estragos entre las personas mayores, señaló Gordon Flett, profesor de psicología de la Universidad de York, en Toronto.

En todos países de todo el mundo, el virus SARS-CoV-2 ha arrasado por los hogares de ancianos, a veces ayudado por las decisiones de mudar a los pacientes enfermos de los hospitales a los centros de cuidados. Flett anotó que algunas de las peores historias han incluido a ciertos hogares de ancianos en España donde el personal abandonó a los residentes, y los militares encontraron a algunos muertos en sus camas; y a hospitales en Lima, Perú, que dejaron de admitir a las personas mayores, en parte porque era menos probable que sobrevivieran que las personas más jóvenes.

Y fuera de los hogares de ancianos y los hospitales, abundan ejemplos de viejismo, que incluyen mensajes de que la mayoría de las muertes por la COVID-19 son "solo" entre las personas mayores, y que reiniciar la economía es la prioridad.

Flett apuntó al ejemplo, que se reportó ampliamente, del subgobernador de Texas, Dan Patrick, que afirmó que "muchos abuelos" estarían dispuestos a "arriesgar" su supervivencia para mantener activa a la economía de EE. UU.

Mensajes como ese pueden transmitir a las personas mayores que son "prescindibles", advirtió Flett.

"He oído demasiadas veces que reiniciar la economía es más importante", lamentó.

Esto llevó a Flett a realizar una revisión de la investigación sobre la "relevancia", que se publicó en una edición reciente de la revista International Journal of Mental Health and Addiction.

Quizá no sea sorprendente que los seres humanos tengan la necesidad de ser relevantes, para las personas en sus vidas y para la sociedad.

Pero la investigación sugiere que la relevancia tiene unos efectos protectores que van más allá de cosas como la "pertenencia" en un grupo, dijo Flett. Creer que a uno lo valoran es esencial.

"Este sentimiento de relevancia puede proteger del estrés y ser una fuente de resiliencia", aseguró Flett.

Los estudios han vinculado el sentimiento de relevancia de los adultos mayores con unas probabilidades más bajas de depresión y soledad, y también con un mayor bienestar físico. Cuando las personas se sienten importantes, anotó Flett, quizá estén motivadas para cuidar mejor su salud física.

Y la creencia de que uno es relevante parece ser particularmente importante para los jóvenes y los adultos mayores. "De verdad necesitan la certeza de que son importantes", dijo Flett.

Sin embargo, el clima actual quizá esté transmitiendo a los adultos mayores el mensaje contrario, según el Dr. Timothy Farrell, especialista en geriatría y profesor asociado de la Facultad de Medicina de la Universidad de Utah, en Salt Lake City.

Esos mensajes pueden adoptar la forma de que los estados se apresuren a reabrir tras las órdenes de confinamiento en casa, o que las personas violen las directrices de distanciamiento social o se nieguen a usar máscaras, apuntó Farrell.

En su propia área local, Farrell dijo que el número bajo de personas que usan máscaras resulta llamativo. Parece que muchas personas más jóvenes piensan que la responsabilidad de protegerse debe ser de los adultos mayores, añadió.

"La libertad individual se está priorizando sobre la responsabilidad comunitaria", lamentó Farrell.

Y el esfuerzo comunitario podría ser beneficioso para todos, añadió. Si algunos estados no hubieran levantado las órdenes de confinamiento en casa tan pronto, "ahora todos estaríamos en un mejor lugar", aseguró Farrell.

Muchos experimentan ahora un aumento en los casos nuevos de COVID-19, haciendo que algunos "pausen" su reapertura.

En un momento en que los adultos mayores se enfrentan al riesgo de una enfermedad potencialmente letal, y en que están aislados de sus interacciones y rutinas normales, es incluso más importante que reciban el mensaje de que son valorados, enfatizó Flett.

Los familiares, amigos y vecinos pueden ayudar simplemente poniéndose en contacto.

"Incluso los gestos pequeños son muy significativos", afirmó Flett. "Puede simplemente llamar y decir que estaba pensando en la persona, o que extraña verla".

Añadió que los adultos mayores quizá no sean los únicos que se estén sintiendo prescindibles durante la pandemia. Los trabajadores esenciales, desde los profesionales de la atención de la salud hasta los empleados de los supermercados, también están en riesgo, sobre todo si sienten que no les han dado una protección y un respaldo adecuados.

"Tenemos que ser mucho más proactivos para mostrar a las personas que son importantes", concluyó Flett.

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