La diabetes puede duplicar el riesgo de demencia

 Hay muchas razones para evitar contraer diabetes o para mantenerla controlada si ya se tiene. Sufrir de diabetes implica un mayor riesgo de enfermedades cardíacas, de taques cerebrales y,  eventualmente, de sufrir la amputación de un pie o una pierna. Pero aquí hay otra: la diabetes es uno de los principales factores de riesgo de la demencia.

Aunque los investigadores siguen estudiando las causas de ese riesgo adicional, algo que ya saben es que se relaciona con las subidas – y bajadas – de los niveles de azúcar en la sangre.

La diabetes puede duplicar el riesgo de demencia
| Foto: GETTY IMAGES

Tanto en la diabetes tipo 1 o en la tipo 2, el control de la glucemia es muy importante para mantener una buena salud cerebral, dijo Rachel Whitmer, jefa de la división de epidemiología de la Universidad de California en Davis y directora asociada del Centro de Investigación de la Enfermedad de Alzheimer en esa escuela. "Esto es otro motivador para llevar buen control".

La buena vigilancia de los niveles de glucosa en la sangre es uno de los siete cambios de estilo de vida que se pueden hacer para mejorar la salud cardíaca y cerebral. Denominados Los 7 Pasos (Life's Simple 7 en inglés) por la American Heart Association (AHA). Se trata de un paso que podría ayudar a más de 34.2 millones de personas que viven con diabetes en Estados Unidos.

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, la vasta mayoría de las personas con diabetes tienen diabetes de Tipo 2, la cual, como la demencia, se hace cada vez más prevalente al envejecer. Esta diabetes ocurre cuando el cuerpo no puede utilizar adecuadamente la insulina que produce para controlar los niveles de azúcar en la sangre. Se desarrolla a lo largo de muchos años y suele relacionarse con el sobrepeso o la obesidad. La diabetes tipo 1 es una enfermedad autoinmune con la cual el organismo deja de producir insulina.

Más riesgos de demencia 

La mayoría de las investigaciones sobre la relación entre la diabetes y la demencia se refieren a la diabetes de tipo 2, la cual, según los estudios , duplica aproximadamente el riesgo de ese padecimiento y puede hacer que se desarrolle unos años antes. 

En el caso de las personas con diabetes tipo 1, los avances en el tratamiento han permitido alargar la vida, lo que ha facilitado el estudio de cómo la enfermedad afecta las capacidades cognitivas,  a medida que los pacientes envejecen.

La glucosa y el cerebro

En su laboratorio de Winston-Salem en Carolina del Norte, Shannon Macauley, profesora adjunta de gerontología y medicina geriátrica de la Facultad de Medicina de Wake Forest, estudia la relación entre la diabetes de Tipo 2 y la enfermedad de Alzheimer.

"La glucosa es increíblemente importante para el cerebro", dijo Macauley. Aunque sólo representa el 2% del peso del cuerpo, el cerebro utiliza entre el 20% y el 30% de la glucosa sanguínea circulante. "La gente no aprecia lo mucho que el cerebro chupa la glucosa de la sangre; es un gran consumidor de la glucosa disponible".

A diferencia de otros órganos, el cerebro no puede almacenar el exceso de glucosa. Eso lo hace vulnerable a las subidas y bajadas de azúcar. "Necesita glucosa a demanda de manera rápida, pero eso hace que el cerebro corra un riesgo excesivo cuando los niveles de glucosa pasan de un extremo a otro".

Las investigaciones de Macauley en ratones sugieren que un exceso de glucosa podría provocar una rápida producción de beta-amiloides, proteínas que se agrupan para formar placas amiloides en el cerebro. El beta-amiloide ha sido implicado en el desarrollo de la enfermedad de Alzheimer.

"Cuando el cerebro produce repentinamente un exceso de beta-amiloide, es como  si bloqueara el tráfico en una carretera", dijo Macauley. "Todos los automovilistas tienen que encontrar la manera de desviarse para seguir circulando. Las células no pueden llegar a donde tienen que ir, no pueden comunicarse correctamente con otras células y pierden su eficacia".

Por otra parte, las cantidades insuficientes de glucosa hacen que el cerebro tenga menos energía para hablar, pensar o  abrocharse la camisa. La energía también se destina a mantener vivas las células y el cerebro. Si el nivel de glucosa disminuye demasiado, el cerebro queda hambriento y no puede hacer lo que tiene que hacer, explicó.

Un buen control de la glucosa en la sangre no solo previene el deterioro cognitivo y la demencia, también ayuda a prevenir un ataque cerebral. 

 "El cerebro tiene muchos vasos sanguíneos. Un buen control glucémico equivale a una buena salud de este sistema circulatorio y, lo que es bueno para el corazón, también es bueno para el cerebro", dijo Whitmer.

Las personas con diabetes tipo 1 o con tipo 2, pueden tomar varias medidas para mantener los niveles de azúcar en la sangre a un nivel uniforme.

En primer lugar, es importante conocer sus números. Incluso los niveles de azúcar en sangre ligeramente superiores a los normales –una condición conocida como prediabetes– pueden empezar a hacer daño, dijo Macauley. Para estar en el rango saludable, los niveles deben ser inferiores a 100 mg/dl, y las mediciones de 100-125 mg/dl se consideran prediabetes.

Llegar a tener más de 100 de glucosa es  un indicio de que la salud de la persona se está viendo afectada.  Una persona puede tener sobrepeso, llevar una dieta poco saludable, fumar o no dormir lo suficiente y no hacer ejercicio físico. "El ejercicio hace que se utilice esa glucosa extra", dijo Macauley.

Si la alimentación y el ejercicio no ayudan lo suficiente, añadió que podría ser necesario tomar medicamentos.

Las personas con diabetes tipo 1 deben chequear sus niveles de azúcar en la sangre a lo largo del día porque lo que comen y la actividad física que realizan pueden hacer que los niveles suban o bajen. Los expertos en salud recomiendan que lleven consigo ayudas como caramelos, jugo de fruta o pastillas de glucosa para aumentar los niveles en caso de que bajen demasiado.

A medida que las personas con diabetes tipo 1 viven más tiempo, dijo Whitmer, los investigadores deben enfocarse en otras formas de asegurar que sigan sanos conforme pasan los años. 

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