El café, ¿bueno o malo para la salud?

El café, ¿bueno o malo para la salud?
La cantidad y sus acompañantes pueden cambiar drásticamente sus efectos positivos. | Foto: GETTY IMAGES

Una taza de café negro tiene solo 2 calorías -- y sus efectos benéficos son muchos. Espabila, acelera la tasa metabólica, y disminuye el riesgo de algunas enfermedades.

A los cafeteros empedernidos no se les necesita convencer de que tiene propiedades benéficas para la salud. La lista de sus cualidades es bastante larga -- y continúa alargándose:

  • Debido a la magia de la cafeína, da energía y puede ayudar a la pérdida de peso y a mejorar la concentración mental. Hay estudios que han mostrado que el café puede mejorar el estado de ánimo, que ayuda al mejor funcionamiento del cerebro y que mejora el desempeño del ejercicio.
  • El hábito de café se ha asociado con un menor riesgo de tener diabetes tipo 2 y de desarrollar enfermedad de Párkinson. Además, en un estudio, la cafeína se vinculó con un menor riesgo de desarrollar enfermedad de Alzheimer. El café es une fuente excelente de antioxidantes porque pueden impedir que las células se dañen.
  • El consumo mayor de café -- con cafeína o sin -- se asoció con un riesgo menor de mortalidad total, incluso de muertes vinculadas enfermedad del corazón, enfermedades del sistema nervioso y suicidio. Y en las mujeres, el hábito de tomar café se ha asociado con un riesgo menor de enfermedad del corazón coronaria.

Para los consumidores de café que cuidan mucho de su salud, la pregunta más importante no es, "¿es bueno o malo?" sino "¿cómo se debe tomar?"

Si se le pone mucha azúcar o crema al café, se podrían nulificar los efectos benéficos.

"Sabemos que el azúcar tiene efectos negativos", dijo Penny Kris-Etherton, una profesora de nutrición de la Penn State University. "Aunque se agregue azúcar sin pasarse de las calorías necesarias, se cancelan algunos de los efectos benéficos que ofrece porque el azúcar es un ingrediente alimenticio negativo".

Esa precaución cuenta por dos cuando se trata de las bebidas de café más elaboradas. Según las pautas federales alimentarias, como parte de una dieta saludable, se pueden consumir entre tres y cinco tazas de café pero eso aplica solo a café negro.

"No se refieren a estas tazas enormes de Frappuccinos que contienen por lo menos 800 calorías", dijo Kris-Etherton. "Las calorías se pueden acumular rápidamente, y el aumento de peso puede crear efectos negativos en cuanto al riesgo cardíaco".

A pesar de sus efectos benéficos, la cafeína puede ser peligrosa si se consume en exceso.

"Todos sabemos que dormir [bien] es importante", dijo Kris-Etherton. "Uno no quiere interrumpir los hábitos de sueño y no dormir bien porque ha ingerido demasiada cafeína. Si se quiere incluir el café en la dieta, se debe pensar cuándo se toma".

Todo aquel que se ha tomado una taza de más ha sentido ese aleteo cardíaco que prosigue; para algunas personas, esos temblores pueden ser una advertencia.

"Algunas personas tardan más en metabolizar la cafeína", dijo Kris-Etherton. "Es una predisposición genética". Algunas personas pueden sentir temblores, palpitaciones, insomnio -- como los síntomas que causan las bebidas energizantes que dan un fuerte impulso".

La cafeína también es adictiva, y reducirla muy rápidamente puede causar síntomas de abstinencia, especialmente unos dolores de cabeza terribles.

"Esas migrañas son bastante malas", dijo. "Si está tomando mucho y de pronto para, los efectos serán mayores que si toma menos cafeína y la disminuye poco a poco".

Viene bien advertir que los niños no deben tomar café, dijo Kris-Etherton. La Academia Americana de Pediatría recomienda que, en general, los niños no consuman bebidas que contienen cafeína.

Kris-Etherton también advirtió que los métodos de colar café pueden influir en el riesgo cardiovascular. Por ejemplo, dijo, los filtros de papel remueven un compuesto llamado cafestol que aumenta los niveles del colesterol de baja densidad (LDL, el malo), por lo que consumir una taza de café preparado sin filtro salud puede ser peligroso para la salud.

"La mayoría de la gente toma café que no fue hecho con un filtro", dijo. "Pero, las cafeteras francesas también son populares, y eso no podría ser bueno para uno, especialmente si se toma mucho café".

Sin embargo, dijo Kris-Etherton, los estudios científicos muestran que los aportes saludables del café -- incluso el café descafeinado -- pesan más que los riesgos: "Simplemente se debe prestar atención a cómo se siente después de ingerir café. Esté atento a lo que le dice su cuerpo".

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