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La verdad sobre los probióticos

Por Consumer Reports -
La verdad sobre los probióticos
CRÉDITO: THINKSTOCK

Los probióticos están apareciendo en toda clase de alimentos y bebidas, no solo en yogures y batidos o licuados. Incluso algunos chocolates y barras de granola están repletos de estas "bacterias buenas". ¿Realmente necesita los probióticos en su dieta? ¿Y qué son, para empezar? Aquí está la respuesta a cinco preguntas sobre los probióticos.

¿Qué son los probióticos?

Los probióticos son microorganismos vivos parecidos a los que se encuentran de manera natural en el intestino de las personas. Pueden ayudar a restaurar el equilibrio bacteriano del cuerpo cuando se ve alterado, por ejemplo, por antibióticos o bacterias que provocan enfermedades. Por eso, a veces se utilizan para ayudar con problemas gastrointestinales y para prevenir infecciones del tracto urinario. Los probióticos que se encuentran en los alimentos y suplementos son muy parecidos a los organismos que ya viven en el intestino humano.

Los europeos y los asiáticos creen fervientemente en el poder de los productos lácteos fermentados para promover la salud. Ahora que la locura de los probióticos ha llegado a los EE. UU., se pueden encontrar muchos alimentos a los que se les han agregado las bacterias buenas, incluidos jugos, pizzas y muchos polvos y cápsulas que se venden como suplementos dietéticos.

¿Por qué las bacterias tienen nombres raros, como bifidobacterium?

No todos los alimentos y los suplementos con probióticos contienen los mismos tipos de microorganismos, y hay cientos de clases. Un probiótico se denomina primero por su género (por ejemplo, lactobacillus), luego por su especie (como rhamnosus) y su cepa (por lo general, una combinación de letras o números, como GG).

Por ejemplo, bifidobacterium (género) infantis (especie) 35624 (cepa) es el probiótico que figura en el suplemento Align Digestive Care. Algunas de las bacterias probióticas más comunes disponibles comercialmente provienen de dos géneros, el lactobacillus y el bifidobacterium, que son también los dos tipos de probióticos más estudiados.

En ocasión, para hacer que sus productos probióticos sobresalgan, hay fabricantes que van a crear una marca comercial (indicada por los símbolos ™ o ®) para la cepa que se encuentra en su producto. Pero eso es solo otro nombre, un alias, para la cepa probiótica y no refleja necesariamente la calidad del producto, según la Asociación Científica Internacional de Probióticos y Prebióticos (ISAPP, por sus siglas en inglés).

¿Debería consumir más probióticos?

No es necesario que usted añada probióticos a su dieta para mantenerse sano, aunque los nutricionistas podrían alentar la inclusión de los probióticos en la dieta diaria para ayudar a una buena digestión y al sistema inmunológico. Cuando recientemente les preguntamos a 45,601 lectores qué tratamientos alternativos utilizaban para mantenerse en buena salud: 1 de cada 4 mujeres dijo que comía yogur con probióticos y 1 de cada 8 dijo que tomaba suplementos probióticos. Y los probióticos podrían ayudar con muchas afecciones, incluidas las siguientes:

Diarrea infecciosa
Síndrome del intestino irritable
Infección con la bacteria Helicobacter pylori
Colitis ulcerosa
Infecciones respiratorias

La evidencia es más contundente en el caso de las afecciones relacionadas con la diarrea, pero la gente toma probióticos por muchas razones. De hecho, en nuestra encuesta, las personas que tenían síndrome del intestino irritable tenían más probabilidad de tomar suplementos probióticos, o de comer yogur que contenía probióticos, que las personas que tenían otros problemas digestivos. Hay menos evidencia con respecto a otras afecciones. Y los ensayos clínicos solo han examinado unos pocos de los cientos de cepas probióticas.

¿Son seguros?

Los alimentos y los suplementos dietéticos probióticos son seguros para las personas generalmente sanas, señala Mary Ellen Sanders, Ph.D., Directora Ejecutiva de ISAPP. Pero usted debería consultar al médico antes de tomar probióticos si está embarazada o si tiene el sistema inmunológico comprometido u otra enfermedad.

¿Son seguros?

Los alimentos y los suplementos dietéticos probióticos son seguros para las personas generalmente sanas, señala Mary Ellen Sanders, Ph.D., Directora Ejecutiva de ISAPP. Pero usted debería consultar al médico antes de tomar probióticos si está embarazada o si tiene el sistema inmunológico comprometido u otra enfermedad.
¿Cómo elijo uno?

Pregunte a su médico. Si le recomienda que pruebe los probióticos, pregunte cuál y cuánto debe tomar. Elegir los alimentos y los suplementos probióticos adecuados es importante, ya que no todos contienen las mismas cepas de bacteria y esto puede afectar qué tan bien funcionan para usted. Cuando compre productos probióticos, lea las etiquetas. Esto es lo que debe buscar:
El género, la especie y la cepa
Cuántas unidades formadoras de colonias (CFU, por sus siglas en inglés) había presentes, por porción, al momento de la elaboración y cuántas habrá presentes durante la vigencia del producto
Una fecha de "caducidad" o fecha de vencimiento
Una porción sugerida
Beneficios para la salud, que posiblemente incluyan referencias a estudios realizados en seres humanos sobre las cepas que contiene el producto
Instrucciones de almacenamiento (algunos suplementos probióticos pueden requerir refrigeración)
Información de contacto del fabricante

Recuerde que los probióticos, por lo general, se consideran suplementos dietéticos o alimentos y no están regulados tan estrictamente como los medicamentos. Cualquier afirmación que se haga sobre un producto, sin importar cuán general sea, se supone verdadera y fundamentada; pero no todos los fabricantes cumplen con esto. (La Comisión Federal de Comercio presentó una queja contra Dannon en 2010 por presuntamente haber exagerado los beneficios para la salud en sus avisos publicitarios del yogur Activia y la bebida láctea DanActive. Dannon ha cambiado sus avisos publicitarios desde entonces).

En sus guías para los profesionales de la salud, la Organización Mundial de Gastroenterología advierte acerca de "lagunas significativas" sobre algunos productos probióticos, entre lo que las investigaciones han demostrado que es eficaz y lo que se afirma en el mercado. Recuerde, entonces, que algunos productos podrían no tener el suficiente efecto probiótico como para ser eficaces, y sería recomendable que usted probara diferentes productos para ver cuál le da mejor resultado.

Este artículo apareció por primera vez en la edición de julio de 2011 de la revista ShopSmart.

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