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Gripe: más cerca de una vacuna universal

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Gripe: más cerca de una vacuna universal
CRÉDITO: CDC

Lo consideran el Santo Grial de la ciencia: una vacuna que proteja contra todos los tipos de gripe —influenza, aviar, porcina, etc— y que logre inmunizar de por vida con una sola dosis. Esta hipótesis, que los científicos investigan desde hace años, está más cerca de convertirse en realidad.

Todos los años millones de personas se vacunan contra la gripe (en la foto arriba una muestra magnificada de la gripe H1N1), con la esperanza de que sus sistemas inmunes los protejan de la fiebre, el dolor muscular y el decaimiento que causa.

Pero este virus muta, cambia todo el tiempo, y hasta ahora ninguna vacuna ha logrado inmunizar contra todas las formas de la gripe: por eso necesitamos vacunarnos una vez al año y las vacunas son distintas de acuerdo al hemisferio en el que vivamos.

Ahora, dos grupos de científicos estadounidenses han avanzado en el desarrollo de una vacuna universal, que protegería contra todas las cepas de la gripe, con la ventaja de que inmunizaría de por vida con una única dosis.

La vacuna estacional contra la gripe o influenza ataca las moléculas que forman una pared en la superficie del virus; pero, para este nuevo desarrollo, del Scripps Research Institute y de J&J's Janssen Pharmaceutical, los científicos crearon una molécula que imita a las proteínas del virus de la gripe y "enseña" al sistema inmune a atacarlo.

"Esta nueva vacuna está mostrando que este tipo de anticuerpos puede proteger contra todos los tipos de influenza", dijo Ian Wilson, de Scripps, en un comunicado de prensa.

La experiencia con esta nueva dosis, una especie de bala mágica ("magic bullet") se realizó con éxito en ratones y monos, y necesita pasar la prueba de fuego de los ensayos clínicos en seres humanos. 

Esta nueva capacidad de aprendizaje del sistema inmune sería la clave para que la inmunidad durara toda la vida.

En el 2014, la vacuna contra la gripe probó una efectividad de sólo el 23 por ciento contra la enfermedad, según los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés). La gripe causa unas 49.000 muertes al año.

La gripe no es tan inocua como la gente piensa. De hecho la pandemia de 1918-19, que afectó a todos los continentes, causó 50 millones de muertes. Según explica la experta Mary Dobson en el libro Disease: The Extraordinary Stories Behind History's Deadliest Killers, en esa ocasión el virus al que se bautizó como la Gripe Española se diseminó en cuestión de meses, causando una de las mayores catástrofes de salud pública.

Hasta hoy, sigue siendo un misterio de la virología su abrupta aparición y desaparición.

Los nuevos trabajos que están liderando el camino hacia una vacuna universal se publicaron en las revistas Nature Medicine y Science.

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